Punainen paroni


Ensimmäisen maailmansodan aikana yksikään nimi ei aiheuttanut yhtä paljon pelkoa ympärysvaltojen joukkojen ilmavoimissa kuin Manfred von Richthofen, joka tunnetaan paremmin Punaisena paronina. Sen jälkeen, kun hän oli saanut ensimmäisen ilmavoittonsa 17. syyskuuta 1916, tämä saksalainen pilotti vietti seuraavat yhdeksäntoista kuukautta taivaalla lentäen punaisella lentokoneellaan ja voittaen ilmataisteluja yksi toisensa jälkeen. Richthofen ammuttiin lopulta alas ja hän kuoli huhtikuussa 1918, mutta sitä ennen hänestä oli jo tullut sodan eniten vihollisia pudottanut hävittäjä-ässä.

Richthofen kertoi aina tähtäävänsä vihollislentäjän tai paremminkin tämän tähystäjän päähän, ja tätä hän toteutti järkähtämättömällä tarkkuudella. Puolentoista vuoden aikana hän pudotti yhteensä 80 vihollisen lentokonetta, mikä oli enemmän kuin kellään muulla lentäjällä ensimmäisen maailmansodan aikana. Pääosin punaisiksi maalatuilla Albatrossin kaksitasoilla ja Fokkerin kolmetasoilla lentämisestä kuuluisaksi tullut Punainen paroni aiheutti sekä kauhua että ihailua ympärysvaltojen ilmavoimissa. Punaisesta paronista tuli myös propagandan symboli Saksassa, jossa häntä juhlittiin kansallissankarina.

Nuoruus

Manfred Albrecht von Richthofen syntyi vuonna 1892 preussilaiseen aatelisperheeseen. Kasvaessaan nykyisen Puolan alueella Sleesiassa hän harrasti urheilua, ratsastusta ja metsästystä. Hänen isänsä toiveesta Richthofen ilmoittautui sotilaskouluun 11 vuoden ikäisenä. Hieman ennen 18-vuotissyntymäpäiväänsä hänet ylennettiin upseeriksi saksalaiseen ratsuväkiyksikköön.

Ensimmäisen maailmansodan puhkeamisen jälkeen Manfred Richthofen palveli sekä itä- että länsirintamalla ratsuväessä ja viestimiehenä. Hänelle myönnettiin rautaristi urhoollisista toimistaan eturintamalla, mutta kun sota jähmettyi asemasodaksi, hän kyllästyi juoksuhautoihin. Vuoden 1915 puolivälissä hän sai siirron Saksan ilmavoimiin, jossa hän palveli ensin takapenkin tähystäjänä ja myöhemmin lentäjänä. Siirtymävaihe ei ollut helppo, sillä hän pudotti koneensa ensimmäisellä yksinlennollaan, mutta hänen määrätietoisuutensa kiinnitti kuitenkin Saksan senhetkisen parhaan hävittäjä-ässän Oswald Boelcken huomion, ja Boelcke nosti Richthofenin uuteen Jasta 2 nimellä tunnettuun hävittäjälentueeseen.

Ilmavoimissa

Richthofen alkoi tehdä nopeasti nimeä taistelulentäjänä. Hän pudotti ensimmäisellä partiolennollaan Ranskan yllä kaksipaikkaisen brittikoneen 17. syyskuuta 1916 ja sai ensimmäisen vahvistetun tapponsa. Jasta 2 -laivue koki syksyn aikana raskaita tappioita, kuten Oswald Boelcken kuoleman, mutta Richthofen uhmasi todennäköisyyksiä ja jatkoi voitokasta ilmataistelu-uraansa. Marraskuussa hän sai yhdennentoista voittonsa ampuessaan alas erään brittien ilmavoimien parhaista lentäjä-ässistä, Majuri Lanoe Hawkerin.

Richthofen alkoi teetättää berliiniläisellä korusepällä pieniä hopeakulhoja jokaisesta alas ampumastaan koneesta, mutta hopean toimitusongelmien vuoksi hänen onnistui kerätä vain 60 hopeakulhoa. Tämän lisäksi hän keräsi usein muistoesineitä alas ampumistaan koneista, kuten koneiden sarjanumeroita ja aseita. Hän jopa teetätti kattokruunun ranskalaisen koneen moottorista.

Punaisen paronin synty ja tuho

Tammikuussa 1917 Richthofenin ammuttua alas kuudennentoista koneensa hänet komennettiin saksalaisen Jasta 11 -laivueen komentajaksi. Tämän juhlistamiseksi hän maalasi Albatross-kaksitasonsa huomiota herättävän punaiseksi, jonka hänen vihollisensa pian huomasivat ja alkoivat kutsua häntä Punaiseksi paholaiseksi, Punaiseksi ritariksi, Pieneksi punaiseksi sekä kaikista kuuluisammalla nimellä, Punaiseksi paroniksi.

Richthofen komennosta Jasta 11 kasvoi yhdeksi ensimmäisen maailmansodan tuhoisimmista laivueista. Verisenä huhtikuuna tunnettuna ajanjaksona 1917 laivueen pilotit ampuivat alas 89 brittien konetta Arrasin taisteluissa. Richthofen yksin kasasi 21 tappoa, joista neljä yhden päivän aikana. Tuolloin hän oli hionut tappavan ilmataistelutyylinsä täydelliseksi. Sen sijaan, että hän olisi käyttänyt akrobaattista lentotapaa ilmataisteluissa, hän vaani kärsivällisesti vihollisiaan, syöksyi alas korkealta ja ampui koneita äärimmäisen tarkoilla konekiväärisarjoilla.

Vuonna 1917 Punainen paroni vaihtoi koneekseen Fokker Dr.1 -kolmitason, josta tuli hänen ikonisin konetyyppinsä. Tällä ketterällä koneella hän kylvi runsaasti tuhoa ympärysvaltojen koneiden joukossa ja nosti alas ampumiensa koneiden määrän tasan kahdeksaankymmeneen 20. huhtikuuta 1918. Seuraavana päivänä Pohjois-Ranskan Vaux-sur-Sommen taistelussa Punainen paroni sai luodin ylävartaloonsa, putosi läheiselle pellolle ja kuoli 25 vuoden ikäisenä.